Provence Côte d'Azur | Thème Développement économique 
Le 24/12/19

A Manosque, les santons Gilli célèbrent Noël 

Figure traditionnelle provençale, le santon d’argile est indissociable des fêtes de fin d’année. Depuis quarante ans, le santonnier Michel Gilli modèle des centaines de personnages qui rejoignent les crèches de France et d’ailleurs.

Santons-gilli
Le jeune couple s’installe à son compte à Manosque au début des années 1980. © DR

Certains parcours professionnels tiennent parfois à une rencontre opportune au départ. Pour Michel Gilli, il y en a eu plusieurs. « Après mon service militaire, je ne me voyais pas poursuivre des études, se souvient le santonnier. Ma mère tenait un café-tabac à Manosque (Alpes-de-Haute-Provence) et y vendait quelques santons du célèbre Paul Fouque. Je me suis dit que je pourrais moi-même devenir un bon santonnier et j’ai postulé chez ce monsieur. Pendant deux ans, j’y ai appris le métier. »

Un métier aux techniques inchangées

C’est aussi dans les ateliers Fouque à Aix-en-Provence (Bouches-du-Rhône) que Michel Gilli rencontre celle qui deviendra son épouse. « Pendant ses vacances, elle venait se faire un peu d‘argent en peignant les santons. Nous avons décidé de nous associer ! »  Le jeune couple s’installe à son compte à Manosque au début des années 1980. Le représentant qui venait livrer le magasin de madame Gilli mère propose de diffuser les santons sur la Côte-d’Azur.

« C’est ainsi que je me suis fait un nom, l’activité était lancée. » Le travail est minutieux et long, tout est fait à la main, du modelage de l’argile à la peinture. « La technique n’a pas changé, rappelle l’artisan. Certaines grosses maisons organisent une production à la chaîne mais les gestes restent les mêmes. »

Des pics de vente à Noël

Client du Crédit Agricole Provence Côte d’Azur, Michel Gilli s’est appuyé sur la banque pour financer toutes les grandes étapes de son activité. Présent sur les divers marchés de Noël de la région, les santons Gilli sont aussi vendus toute l’année dans le magasin de Manosque. « Des clients fidèles viennent y acheter de nouveaux personnages, tandis que de jeunes familles veulent retrouver une certaine tradition de Noël. »

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